“Mijn naam is Martin. Ik hoorde het verhaal van Martin Luther King _ ‘I have a dream’ _ toen ik in het lager onderwijs zat. Iemand kwam bij ons op school over hem vertellen en ik besloot voortaan als Martin door het leven te stappen. Mijn familienaam betekent ‘God van verschillende generaties’. Ik kom uit het zuidwesten van Nigeria, vlakbij Lagos.

Ik ben kunstenaar afkomstig uit Nigeria. Daar heb ik kunst gestudeerd, een diploma gehaald en les gegeven. Achttien jaar geleden ben ik vanwege de slechte situatie mijn vaderland moeten ontvluchten. Ik heb niet specifiek voor België gekozen, maar vanwege de situatie moest ik mijn land verlaten. Ik merkte dat het erg moeilijk was om door te reizen naar Londen, dus heb ik besloten hier te blijven. Verder wil ik niet meer praten over de problemen uit die tijd. Sinds een paar jaar heb ik de Belgische nationaliteit. Gelukkig. Ik ben dus een zwarte Belg. Nu ik hier woon, wil ik het negatieve laten rusten en sta ik positief in het leven. Met mijn vzw Perspectief breng ik mensen van verschillende afkomst bij elkaar en draag ik bij aan onze multiculturele samenleving.

Ik wil aan de nieuwkomers vragen: denk na, waarom heb je jouw land verlaten om hier te zijn? Wat kun je voor de mensen doen hier? Ik geloof in integratie! Integreren is meer dan de taal spreken alleen. Ik geloof in de taal van liefde, van hoop en van vriendschap. Integreren is voor mij samenkomen in het midden. Als jij rood bent en ik ben geel, komen we samen in het midden als oranje. Als je je eigen kleur wilt blijven, dan kom je niet in het midden. Je moet mengen! Als je mengt, geeft jou dat ook meer kans om andere kleuren te leren kennen!

Dus: ga netwerken in de maatschappij. Je komt uit Nigeria en je blijft in je huis? Dan heb je niks te doen in de maatschappij. Wil je niet met mensen communiceren en je capaciteiten tonen? Dan krijg je niks opgebouwd. Ik wil begeleiders van nu vragen te zoeken naar de talenten van de mensen uit Syrië, Irak. De vluchtelingen, die zijn niet zomaar in het land, het zijn mensen met een verhaal. Je moet positief erover denken. Laat je niet beperken door de taalbarrière. Ik heb er ook een à anderhalf jaar over gedaan om de taal te leren. Spreek met de taal van hoop, liefde en vriendschap. Vandaar ook de naam van Martin Luther King? Dat beeld is blijven hangen. Zwart of blank, mensen zijn mensen!

Blijf wel uniek. Kunstenaars zijn authentiek, waar dan ook ter wereld. Iemand anders cultuur waarderen, hoort bij integratie. Als je liefde geeft, kan je liefde krijgen. Ik zeg niet dat iedereen van mij houdt, ik ben geen Trump! (lacht) Maar als je naar mijn huis komt en graag een glaasje water wilt, laat dan liefde zien! Wat jij naar mij reflecteert, zegt hoe ik over jou kan denken. Dat is je energie. Dat is wat je bijzonder maakt.

Dat is de basis van de vzw Perspectief. Zestien jaar geleden hebben we een paar mensen van verschillende nationaliteiten samengebracht om te integreren: samenkomen, samen eten, samen drinken. Het is ook een vorm van spiritualiteit: just spirit to spirit, enjoying each other. Ik heb mensen zoals ik horen zeggen ‘Belgen zijn niet open’. Maar de Belgen die ik ken zijn open! Als ik begin met praten, komen ze zelf ook met voorstellen. Laat ons samenwerken!

De naam ‘perspectief’ komt uit de kunst. Het gaat om de afstand. Hoe dichter je bij mij staat, hoe meer ik van je weet. Onze vzw heeft nu 1500 mensen op de mailinglijst staan. Wij geloven in samenwerken met andere organisaties, met mensen met een beperking en mensen van verschillende origine en culturen. Dat is onze vorm van integratie.

Mijn bron van geluk is God. Mijn geluk komt niet van iemand, van dingen of van wat ik weet. (Denk terug aan Martin Luther King.) Ook mijn ouders zeiden: wees gelukkig met alles wat je hebt en met de mensen om je heen.”

Liefhebbend, gedreven, positief.

‘Let It Be’ van The Beatles.

Martin Luther King, mijn grote voorbeeld.

Sky High op de 18de verdieping van het Radisson-hotel.

Interview en foto’s door Britt Somers.
Related portraits